mardi 22 novembre 2011

Trois beaux sites à intérêts géologiques

La géologie englobe beaucoup plus que l'étude et l'analyse d'événements destructeurs tels que des tremblements de terre et des séismes. Quelque fois, il s'agit d'expliquer des beautés naturelles.

Voici trois sites géologiques qui me fascinent particulièrement.

La cave des Cristaux Géants, mine de Naica, Mexique

Source : National Geographic

Le site de la mine de Naica a été découvert en 1794, au sud de la ville de Chihuahua. Jusqu'en 1900, l'intérêt principal de cette mine était l'argent et l'or pour ensuite faire place au zinc et au plomb.

Peu de temps avant la fermeture de la mine en 1911 (elle sera réouverte en 1922), une première cave contenant des cristaux exceptionnels fut découverte à une profondeur de 120 mètres. Cette cave est surnommée la "cave des épées" compte tenu des cristaux d'environ un mètre qui parsemaient le sol et les parois.

Ce n'est qu'en 2000 que la cave des Cristaux Géants a été découverte lorsque la construction d'un nouveau tunnel a brisé une paroi de cette caverne. Aussitôt, les responsables de la mine ont fait plusieurs démarches pour garder cette cave intact. Une porte de fer en ferme l'accès et le tunnel fut détourné.

Cette caverne naturelle s'est créée à l'intérieur d'une montagne de "pierre à chaux" (limestone), un calcaire qui se dissout facilement dans l'eau. Le limestone est reconnu pour donner naissance à des réseaux de cavernes, un peu partout dans le monde. En fait, avant la construction du tunnel, la compagnie minière avait pompé l'eau qui se trouvait dans les failles environnantes, ce qui a permit de vider la caverne et de dévoiler ses richesses.

Source : National Geographics

La taille des cristaux de sélénite est exceptionnelle : le plus grand cristal mesure près de 14 mètres de hauteur pour une largeur de 4 mètres. La sélénite est une des formes de gypse, et les cristaux se sont formés grâce à la chaleur et l'humidité ambiante. Après le pompage, la température à l'intérieur de la cave atteint les 65°C (150°F) et l'humidité est de 100%. Une personne ne peut survivre dans de telles conditions pour plus de 10 minutes sans subir des dommages physiques et mentales. La cave n'est pas ouverte au publique.

À quelques kilomètres sous la caverne se situe une chambre magmatique qui chauffe l'eau dans les cavernes, créant un lieu propice à la croissance des cristaux. D'ailleurs, depuis que l'eau a été pompée, des dommages sont visibles sur les cristaux. La compagnie minière compte sceller et submerger la caverne pour préserver les cristaux.

La Chaussée des Géants, Irlande du Nord

Cette formation, qui ne se retrouve pas uniquement en Irlande, est le résultat du refroidissement de lave chaude en contact directe avec l'eau (comme dans le cas actuel de Hawaii). Le refroidissement rapide crée, en majorité, un craquement hexagonale (structure à six côtés) du basalte ainsi formé, à cause de la contraction de la roche. Plus ce refroidissement est rapide, plus les hexagones de basalte seront petits.


Source : Travels in Ireland

D'autres structures semblables se retrouvent dans le monde. La Gorge de Garni (en Arménie) et Devil's Postpile en Californie en sont deux exemples intéressants.

Les Chutes Victoria, entre le Zambie et le Zimbabwe

Source : Victoria Falls Guide
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Les Chutes Victoria ne sont ni les plus hautes (108 mètres) ni les plus longues (1708 mètres), mais en saisons de plus. elles sont les plus larges, formant un mur d'eau ininterrompu sur toute leur longueur.

La rivière Zambèze coule sur un plateau de basalte (roche volcanique très dure). Le plateau est entrecoupé de fractures qui donnent accès au grès, une pierre sédimentaire beaucoup plus friable et qui se trouve sous le basalte. Le grès se désagrège sous la force de l'eau qui coule à angle droit avec les fractures dans le basalte. Au fil du temps, la rivière a creusé 8 gorges, reculant lentement la position des chutes sur la rivière.

Source : World Heritage Sites

La vidéo suivante a été prise au "Devil's Pool", une piscine naturelle au sommet des chutes. Un rebord de basalte empêche les gens d'être emportés par le courant. Les moments les plus intéressants sont à 0:20 et à partir de 2:00. Pour ceux qui n'aiment pas les rivières, chutes d'eau et hauteurs, cette vidéo n'est peut-être pas conseillée!



Pour en savoir plus...
Les cristaux de la mine de Naica
La Chaussé des Géants
Histoire des chutes Victoria

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