mardi 31 janvier 2012

La Pangée n'était pas unique - les Supercontinents

Au cours des temps géologiques, la position et la forme des continents a changé avec les mouvements tectoniques. Le coeur des continents actuels est formé d'un craton, une roche ancienne qui peut atteindre une épaisseur de 200 km par endroit, géologiquement stable et qui a résisté aux mouvements tectoniques. Un Bouclier (le Bouclier Canadien, par exemple) peut être considéré comme un craton.

Source : USGS
Les cratons sont indiqués par la couleur orange
Depuis la naissance des premiers cratons, une valse des continents s'est effectuée, créant et brisant plusieurs supercontinents.

Les supercontinents sont présentés du plus jeune au plus vieux, du plus précis au plus théorique.


Pangée (formation de 600 jusqu'à 225 millions d'année)

La Pangée est le supercontinent le plus connu et celui qui est le plus souvent référencé. La première mention de ce continent a été fait par Alfred Wegener, un astronome qui a émis l'hypothèse de la "dérive des continents" en 1915.

Source : USGS
Démembrement de la Pangée
Le modèle de la Pangée a permis de réconcilier la présence des mêmes fossiles sur différents continents (ce qui ne serait pas possible si les continents avaient toujours été dans la position actuelle). De plus, la présence de fossiles de plantes tropicales en Antarctique peut être expliquée par une position différente sur le globe terrestre, plus près des tropiques.

La création de la Pangée a donné naissance à des chaines de montagnes comme les Ourals en Russie, les Mauritanides au Maroc et les Appalaches au Québec

Les dinosaures apparurent une fois la Pangée créée et prospérèrent lors du Triassic, du Jurassic et du Crétacée. Ils disparurent il y a 65.5 millions d'années, lors de l'extinction du Crétacée-Paléogène, ou K-Pg, (nom qui a remplacé celui de "l'extinction du Crétacée-Tertiaire", ou K-T). Cet extinction est lié à plusieurs événements : impact météoritique (sur la péninsule du Yucatan, au Mexique), une augmentation de l'activité volcanique (en partie liée au dispersement des continents), etc.

Gondwana (le petit supercontinent)

Le nom de Gondwana représente deux supercontinents qui, à quelques exceptions près, sont composés des mêmes cratons. L'un s'est formé à la suite du bris de la Pangée, et l'autre existait entre le supercontinent Rodinia et la Pangée. Cependant, malgré son titre de "supercontinent", il n'a jamais regroupé la presque totalité des masses terrestres comme Pangée.

Gondwana a toujours possédé une partie des continents de l'hémisphère sud de nos jours (Amérique du Sud, Afrique, Australie et Antarctique). Le Gondwana après-Pangée perds une partie du sud sud de l'Amérique du Nord, et des morceaux d'Europe et de Chine.

Source : C.R. Scotese
Premier Gondwana (Pré-Pangée)

Source : C.R. Scotese
Deuxième Gondwana (Post-Pangée)
Rodinia (1.1 milliard d'année à 750 millions d'année)

Rodinia est le supercontinent qui a théoriquement existé avant la Pangée. Sa décomposition a donné naissance au premier continent Gondwana.

Le démembrement de Rodinia est un suspect dans un phénomène de glaciation planétaire survenu peut de temps après, un phénomène connu sous le nom de "Boule de neige" (Snowball Earth).

Source : The Earth Through Time
Une des représentation du supercontinent Rodinia. La zone rouge foncée indique la création d'une chaine de montagne.
Rodinia n'est pas le premier supercontinent. Des traces de chaines de montagnes pré-Rodinia existe. Par exemple, le supercontinent "Columbia" semble avoir existé entre 2.1 et 1.8 milliards d'année (il aurait existé environ 300 millions d'année) et Vaalbara serait le des plus ancien supercontinent (3.6 à 3.3 milliards d'année).

Et le futur?

Puisque les plaques Nord-Américaine et Sud-Américaine s'éloignent des plaques de l'Eurasie et de l'Afrique (grâce à la dorsale médio-atlantique qui produit le plancher océanique sous l'Atlantique), la plaque du Pacifique est destinée à disparaître sous les plaques continentales. Cela pourrait donner naissance au prochain Supercontinent.
Source : Pangea, The Comeback
Trois modèles du prochain supercontinent : Novopangée, Amasia et Pangée Proxima
Amasia vient de la contraction de "America" et "Asia"

Pour en savoir plus...
Du Cambrien à la Pangée
Le démembrement de la Pangée
Archaen supercontinents
Assembling the giant supercontinent Rodinia
The Earth Through Time
Cartes interactives de la valse des continents

1 commentaire:

  1. Site passionnant ! Je croyais qu'il n'y avait pas eu d'autres continents avant la Pangée. Est ce que la théorie de la "snowball earth" est certaine ?

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